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显影 | 琥珀中的史前风景

来源于 《财新周刊》 2017年第26期 出版日期 2017年07月03日
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琥珀似时空的“3D照相机”,瞬间保存了远古生命前所未见的细节
距今约9900 万年前,属于白垩纪中期的森诺曼阶,刚出生几周的雏鸟生活在缅甸北部,不幸被柏类或南洋杉类针叶树所留下的树脂包裹,在漫长的时间中,形成了琥珀,一直保存至今。科学家根据琥珀中的雏鸟制作成其复原标本图。 绘图:张宗达
《财新周刊》 图、文 | 财新记者 郭现中

  在金黄色的琥珀中,雏鸟的身体扬起,翅膀后掠,爪子和嘴巴均张开,生动立体再现了9900万年前,这只雏鸟最后一刻的生命挣扎。6月8日,中加美等国的古生物学家在北京宣布,这是人类首次在琥珀中发现完整的小鸟化石。琥珀的特异性使其保存了人类历史上最丰富的雏鸟骨学与软组织细节,为了解反鸟类和今鸟类在发育上的显著差异提供了新的证据。 近十余年以来,各种生物类型的琥珀标本大量涌现,尤其是缅甸北部克钦邦晚白垩世的琥珀,吸引了许多古生物学者和地质学家从不同的角度对各地的琥珀开展了研究。

  而在去年,也是同样的地区,几乎是同时期的地层中,发现的包裹着一段手盗龙尾巴的琥珀引发的轰动至今未息,那是人类首次有机会在琥珀中见到非鸟恐龙的化石。这只可能刚刚死去就被树脂包裹的身长18.5厘米的小型食肉恐龙,就这样第一次让世人见到了毛茸茸有弹性有质感有颜色的真实恐龙的形象,而不再是冰冷的化石,只能让人们去猜测和想象。不过,动物DNA的半衰期只有521年,极端环境下(如西伯利亚冻土带)的DNA也只能保存680万年,而这些缅甸琥珀标本的年龄近1亿年,远远超过了DNA的半衰期。所以这些标本在目前的技术条件下,尚无可能获得有价值的DNA片段,电影里恐龙复活的场景目前依然只能停留在科幻电影里。

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版面编辑:张柘
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